Ilustración: Marta Pucci

Fertilidad

El ciclo menstrual: más que solo tu periodo

por Laurie Ray, DNP, Science Writer at Clue
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*Traducción: Carolina Tafur

Cosas importantes a saber:

  • El ciclo menstrual comienza el primer día del periodo y se acaba cuando el siguiente periodo comienza.
  • Las señales hormonales que van y vienen entre el cerebro y los ovarios, causan cambios en el útero y los sacos de los ovarios (folículos) que contienen óvulos.
  • La primera parte del ciclo prepara al óvulo para que sea liberado del ovario y hace crecer el recubrimiento interno del útero.
  • La segunda parte del ciclo prepara al útero y al cuerpo para recibir un óvulo fertilizado, o para comenzar el siguiente ciclo si no hay un embarazo.

El ciclo menstrual es más que tu período. De hecho, el periodo es solo la primera fase del ciclo. El ciclo menstrual se compone de dos ciclos que interactúan y se superponen: un ciclo que sucede en los ovarios y otro en el útero. El cerebro, los ovarios y el útero trabajan juntos y se comunican a través de hormonas (señales químicas que viajan en la sangre de una parte del cuerpo a otra) para hacer que el ciclo no se detenga.

El ciclo menstrual comienza el primer día del periodo y se acaba con el inicio del siguiente periodo. Un ciclo menstrual completo normalmente dura entre 24 y 38 días (1), pero la duración puede variar entre diferentes ciclos, y también puede cambiar con el paso de los años. La duración del ciclo cambia entre la menarquia (cuando comienza a llegar el periodo durante la pubertad) y la menopausia (cuando el periodo se detiene permanentemente) (2,3).

Comprender el ciclo menstrual es importante ya que éste puede afectar todo tu cuerpo.

Algunas personas notan cambios en el cabello, la piel, las deposiciones, los síntomas de enfermedades crónicas, la salud mental, las migrañas o la manera como experimentan las relaciones sexuales en diferentes puntos del ciclo menstrual. El ciclo también es la manera como el cuerpo se prepara una y otra vez para quedar en embarazo, por lo que puede que las personas que tienen relaciones sexuales de pene en vagina (el tipo de sexo con el que puedes quedar en embarazo) quieran prestar atención al ciclo menstrual. Los métodos anticonceptivos hormonales evitan que algunos o todos los pasos del ciclo sucedan. Esto previene los embarazos.

Sigue leyendo para una explicación más detallada de cada fase del ciclo y lo que sucede en el útero y los ovarios.

Resumen:

  • Menstruación: El periodo o desprendimiento del recubrimiento interno del útero. Los niveles de estrógeno y progesterona son bajos.
  • Fase folicular: El tiempo desde el primer día de tu periodo hasta la ovulación. Los niveles de estrógeno aumentan cuando el ovario se prepara para liberar un óvulo.
  • Fase proliferativa: Después del periodo, el recubrimiento uterino vuelve a crecer.
  • Ovulación: La liberación del óvulo en el ovario a mitad del ciclo. Los niveles de estrógeno alcanzan su punto máximo justo antes de que esto ocurra y poco después disminuyen.
  • Fase lútea: El tiempo entre la ovulación y el inicio de la menstruación siguiente, cuando el cuerpo se prepara para un posible embarazo. Se produce progesterona, sus niveles aumentan y, después, disminuyen.
  • Fase secretora: El recubrimiento uterino produce ciertas sustancias químicas que ayudan a mantener un embarazo temprano o, si no hay embarazo, el recubrimiento uterino se prepara para descomponerse y desprenderse.
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Primer acto: La primera parte del ciclo

Útero: Menstruación

Cuándo: Desde que comienza el sangrado hasta que se termina. Qué: La sangre y el tejido viejos de útero se desprenden y son expulsados por la vagina.

Cada ciclo menstrual comienza con la menstruación (el periodo). El periodo es el desprendimiento normal de sangre y el endometrio (el recubrimiento interno del útero) a través del cuello uterino y la vagina. Un periodo normal puede durar hasta 8 días (1), pero en promedio dura alrededor de 5 a 6 días (4).

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Ovarios: Fase folicular

Cuándo: Desde el inicio del periodo hasta la ovulación. Qué: Las señales que envía el cerebro indican a los ovarios que se preparen para liberar un óvulo.

Durante el periodo, la hipófisis (un área pequeña que produce hormonas en la base del cerebro) produce una hormona llamada hormona foliculoestimulante (FSH). La FSH le dice a los ovarios que preparen un óvulo para la ovulación (liberación de un óvulo del ovario). A lo largo del ciclo menstrual, hay múltiples folículos (sacos llenos de fluido que contienen óvulos) en cada ovario, que se encuentran en diferentes etapas de desarrollo (5,6). Aproximadamente a la mitad de la fase folicular (justo cuando el periodo está por terminar) un folículo en uno de los ovarios mide alrededor de 1 cm (0.4 pulgadas) y es más grande que todos los demás (6,7). Este folículo se vuelve el folículo dominante y es el que se prepara para ser liberado durante la ovulación. El folículo dominante produce estrógeno cuando crece (8), y los niveles de este alcanzan su punto máximo justo antes de que ocurra la ovulación (7). Para la mayoría de las personas, la fase folicular dura entre 10 y 22 días, pero esto puede variar en cada ciclo (4).

Útero: Fase proliferativa

Cuándo: Desde que se acaba el periodo hasta la ovulación. Qué: El revestimiento interno del útero crece y se engrosa.

Mientras los ovarios preparan los folículos que contienen los óvulos, el útero responde al estrógeno que producen los folículos, engrosando el recubrimiento que se desprendió durante el último periodo. Esto se llama fase proliferativa debido a que el endometrio (el recubrimiento interno del útero) se engrosa. El endometrio se adelgaza durante el periodo y se engrosa durante esta fase, hasta que la ovulación ocurre (9). El útero hace esto para crear un lugar donde un óvulo potencialmente fertilizado pueda implantarse y crecer (10).

Interludio: Ovulación

Cuándo: Aproximadamente a la mitad del ciclo, pero esto puede variar en cada ciclo. La ovulación separa las dos fases del ciclo ovárico (la fase folicular y la fase lútea). Qué: El ovario libera un óvulo en la trompa de Falopio.

En la medida que el folículo dominante en un ovario crece, produce cada vez más estrógeno. El folículo dominante alcanza cerca de 2 cm (0.8 pulgadas), pero puede llegar a medir casi 3 centímetros justo antes de la ovulación (6,7). Cuando los niveles de estrógeno son lo suficientemente altos, estos le envían una señal al cerebro, que causa un incremento drástico en los niveles de la hormona luteinizante (LH) (11). Este pico causa la ovulación (liberación del óvulo del ovario). La ovulación ocurre alrededor de 13 a 15 días antes del inicio del siguiente periodo (12).

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Segundo acto: La segunda parte del ciclo

Ovario: Fase lútea

Cuándo: Desde la ovulación hasta el inicio del siguiente periodo. Qué: El saco que contenía el óvulo produce estrógeno y progesterona.

Cuando ocurre la ovulación, el folículo que contenía el ovario se transforma en algo denominado cuerpo lúteo y comienza a producir progesterona, así como estróeno (10,13). Los niveles de progesterona alcanzan su punto máximo aproximadamente a la mitad de esta fase (14). Los cambios hormonales de la fase lútea están asociados a los síntomas premenstruales comunes que muchas personas experimentan, tales como cambios en el estado de ánimo, dolores de cabeza, acné, hinchazón y sensibilidad en los senos.

Si el óvulo es fertilizado, la progesterona del cuerpo lúteo da soporte al embarazo temprano (15). Si la fertilización no ocurre, el cuerpo lúteo se comienza a desintegrar entre los días 9 y 11 después de la ovulación (10). Esto causa una caída en los niveles de estrógeno y progesterona, lo cual provoca la menstruación. La fase lútea normalmente dura alrededor de 14 días, pero es normal que dure entre 9 y 16 días (4,12).

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Útero: Fase secretora

Cuándo: Desde la ovulación hasta el inicio del siguiente periodo. Qué: El recubrimiento interno del útero libera o secreta sustancias químicas que ayudan a soportar un embarazo temprano si el óvulo fue fertilizado, o ayudan a desintegrar y desprender el recubrimiento, si no hubo fertilización.

Durante esta fase, el endometrio se prepara para soportar un embarazo o desintegrarse en la menstruación. El aumento en los niveles de progesterona hace que el endometrio deje de engrosarse, y se comience a preparar para la implantación potencial de un óvulo fertilizado. La fase secretora adquiere su nombre debido a que el endometrio secreta (produce y libera) diversos tipos de mensajeros químicos. El más destacado de estos mensajeros son las prostaglandinas, las cuales son secretadas por las células endometriales y causan cambios a otras células cercanas.

Dos prostaglandinas en particular, llamadas “PGF2α” y “PGE2”, hacen que el músculo uterino se contraiga (espasmo). Los niveles de estas prostaglandinas se elevan después de la ovulación y alcanzan su punto máximo durante la menstruación (16,17). Los espasmos que causan las prostaglandinas ayudan a desencadenar el periodo. Si la fertilización ocurre, se inhibe la producción de prostaglandina (18) para que las contracciones no afecten un embarazo temprano.

Si no hay embarazo, el cuerpo lúteo deja de producir estrógeno y progesterona. Esta disminución en los niveles hormonales, junto con los efectos de las prostaglandinas, hacen que los vasos sanguíneos se contraigan y que el tejido endometrial se desintegre (10).

Cuando llega la menstruación, todo el ciclo comienza de nuevo.

[Leer ahora: Qué es la ovulación y cómo saber si estoy ovulando]

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